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El petróleo es un recurso natural no renovable que aporta el mayor porcentaje del total de la energía que se consume en el mundo. Es un recurso que la población mundial necesita a diario, ya que proporciona fuerza, calor y luz, haciéndolo indispensable en el proceso productivo de las economías.

Haciendo un breve resumen del comportamiento del precio del petróleo, se observa que en el último año este se ha incrementado en un 100%, pasando de 63 dólares el barril en mayo de 2007 a 128 dólares el barril en mayo del presente año (Gráfica 1), llegando a niveles máximos históricos de 135 dólares el barril.

Desde nuestro punto de vista, el incremento del precio tiene varias explicaciones, siendo la primera de ellas el comportamiento de la oferta y la demanda. El petróleo al ser un recurso natural no renovable y relativamente escaso, hace que la producción no sea suficiente para satisfacer la demanda mundial, comportamiento que se ha visto reflejado en los precios. Uno de los protagonistas de este mercado es la OPEP (Organización de Países Exportadores de Petróleo), la cual tiene un gran impacto en el control de los precios, en razón a que se trata de un cartel que posee una capacidad importante de reservas que puede poner en producción en momentos de alta demanda, logrando una regulación sobre los precios.

En síntesis, los precios están subiendo en respuesta al escaso abastecimiento del producto, ya que los oferentes tienen un “total dominio” sobre la producción, y justifican la decisión de no aumentar el suministro diciendo que el existente es suficiente. En cuanto a la demanda, ésta se ha venido acelerando a nivel mundial, acompañada de un crecimiento económico debido a la industrialización, mejoras en infraestructura y urbanización de países en desarrollo.

Una segunda razón del aceleramiento del precio es el debilitamiento del dólar. Dado que el petróleo se cotiza en dólares por barril, a medida que la divisa disminuye, los productores pueden “compensar” esa caída con aumentos en el precio. Este fenómeno solo podría ser contrarrestado en la medida que aparezcan nuevos hallazgos, que aumente considerablemente la oferta de sustitutos como el gas, aceites vegetales, biocombustibles, o se reduzca fuertemente la demanda de productos energéticos.

Otras razones, corresponden al comercio especulativo y según opiniones de la OPEP, factores como la falta de capacidad en las refinerías de petróleo y las tensiones políticas han afectado directamente el precio del crudo.

¿Cómo se ha visto afectada Colombia?

La participación del petróleo en la economía colombiana, se puede analizar de diferentes formas. Una de ellas es el impacto en las finanzas del Gobierno, a través de dos canales: i) Los ingresos que la actividad petrolera le genera al Gobierno por medio de los impuestos y dividendos que paga Ecopetrol; y ii) Las regalías que muchas entidades territoriales reciben como una renta de gran importancia.

Dadas las implicaciones que genera la industria petrolera en el comportamiento de la economía del país, un aumento del precio internacional del petróleo afecta directamente los resultados económicos y financieros de Ecopetrol, ya que se incrementa el valor de las exportaciones, y a la vez se elevan los costos de las compras y las importaciones que realiza la petrolera. Sin embargo, desde una óptica positiva, las exportaciones de un bien que tiene precios elevados genera una retribución económica para la empresa y de paso ganancias para el país por el lado de las regalías.

Pero estas buenas noticias solo son buenas para Ecopetrol, ya que para el colombiano común que a diario viaja en bus o en su propio carro, el efecto repercute en el costo de vida, dado que el aumento en los precios del petróleo incrementa el precio de sus derivados, como lo es la gasolina.

Para dar un ejemplo, el precio de la gasolina corriente en Bogotá, ha subido aproximadamente 11,2% de abril de 2007 a abril del 2008, pasando de $6.233,6 el galón a $6.931,44 el galón para el 2008.

Ante las fuertes alzas del precio de la gasolina, el Gobierno se reunió el martes 27 de mayo para estudiar posibles soluciones en cuanto al subsidio y la sobretasa del combustible, de tal manera que el impacto de los precios disminuya un poco las presiones inflacionarias, el presupuesto nacional y el gasto público.

Finalmente, el Gobierno colombiano anunció que el incremento mensual del combustible ya no será de $180 por galón, sino que será de $100 por galón. Debido a esto, decidió ampliar un año el plazo para el desmonte gradual de los subsidios, finalizando el 30 de junio de 2010 el de la gasolina, y el del diesel hasta diciembre de 2011.

Comentarios finales

Los altos precios del petróleo tienen un impacto significativo sobre la economía colombiana, directamente sobre el crecimiento de algunos sectores transables, sobre la tasa de cambio debido a los aumentos de la inversión extranjera directa, sobre la inflación y la política monetaria.

Debido a las implicaciones que tiene este incremento, las intervenciones del Gobierno sirven para amortiguar el precio del combustible y para sanear en cierta parte el costo de vida de los colombianos. Sin embargo, las medidas tienen un alto costo para la economía, dado que el aplazamiento del desmonte gradual de los subsidios tiene un valor aproximado de 14 billones de pesos que saldrá de las utilidades de Ecopetrol, lo que implica una reducción en las regalías y los dividendos que recibe el Estado.

En cuanto a las expectativas del mercado sobre el precio del petróleo, se esperan niveles relativamente altos tanto en el presente año como en el 2009, con un posible equilibrio entre la oferta y la demanda de crudo. Debido a las alzas de esta materia prima que vamos a presenciar, lo más recomendable es aprovechar el boom que está generando para nuestra economía y ahorrar esos ingresos extras para futuras inversiones.

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PERFIL
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Jefe de investigaciones económicas de Visión de Valores S.A. - Comisionista de Bolsa (http://www.visiondevalores.com). Economista y profesional en Finanzas y Comercio Internacional de la Universidad del Rosario, con Maestría en Economía de esa misma universidad. Visión de Valores es una nueva comisionista de bolsa que ofrece una plataforma integral a sus clientes con productos del mercado bursátil, banca de inversión y gestión de activos.

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